“Vemos muy factible hacer pruebas de concepto de la vacuna que estamos creando contra el SARS-CoV 2 a finales de año”

Francesc Gódia, UAB

Francesc Gòdia, catedrático del Departamento de Ingeniería Química, Biológica y Ambiental de la UAB y director del Grupo de Ingeniería Celular y Bioprocesos, es uno de los principales impulsores del estudio para hallar una vacuna contra la Covid-19 que lleva a cabo la Universidad, al que se puede dar apoyo a través de una campaña de donaciones. Una investigación innovadora y transversal, en la que participan expertos de diferentes grupos de investigación de la Universidad y colaboran otros centros de investigación y hospitalarios vinculados a la UAB.

31/07/2020

"Tenemos un tejido de grupos de investigación muy bien preparados para hacer propuestas de valor en el campo de las vacunas. Ahora más que nunca es el momento de apoyarlos"

- ¿Qué hace singular su investigación?

- La combinación en un mismo grupo de herramientas que son propias de la Biología y de la Ingeniería de forma muy multidisciplinaria, hecho que nos permite avanzar desde aspectos más básicos a los de producción a escala de una manera integrada. Esto hace que las soluciones y productos finales que proponemos en nuestra investigación ya lleven incorporados los elementos que harán que su fabricación, en particular los aspectos de calidad, se pueda iniciar de forma rápida.

- ¿En que se diferencia la vacuna que proponen respecto a otras que están ya siendo probadas, como las de Oxford o Moderna?

- Esta es una vacuna basada en Virus Like Particles o VLPs. Son partículas similares a los virus, por el hecho que tienen una estructura tridimensional parecida sobre la que se presentan los antígenos que desencadenan la producción de anticuerpos, pero no tienen material genético en su interior. Esto hace que sean partículas inmunogénicas, es decir, capaces de inducir una respuesta inmune, pero a su tiempo no infectivas y, por lo tanto, seguras. El núcleo de las partículas, de hecho, viene de otro virus, y nosotros las hacemos funcionales para que en su parte exterior se sitúen los antígenos, en este caso la proteína S del virus SARS-CoV-2. En el caso de Moderna, la vacuna está basada en RNA y en el caso de la Universidad de Oxford, en un adenovirus modificado.

- ¿Cómo está avanzando el proyecto? ¿En qué punto se halla?

- Nuestro grupo trabaja en este concepto de vacunas recombinantes basadas en VLPs desde hace ocho años. Desde el momento que empezó la pandemia, nos pusimos a trabajar en aquello que nosotros denominamos “funcionalización” de las VLPs, mediante la expresión de los antígenos de interés en la superficie. Esta parte la hacemos en cultivos de unas células llamadas HEK 293, en las que introducimos o contransfectamos los genes que permiten la producción de las VLPs. Ahora ya hemos cubierto toda esta parte y tenemos en nuestras manos la prueba experimental de que somos capaces de obtener estas VLPs funcionalizadas para Covid. A partir de aquí hemos comprobar que las VLPs son reconocidas por anticuerpos neutralitzantes y pueden generarlos. El siguiente paso sería la producción en biorreactores y purificación a suficiente escala como para poder hacer pruebas de la vacuna basada en VLPs en animales modelo.

- ¿Cuál es el plazo que se han fijado para hacer el estudio?

- Vemos muy factible realizar las pruebas de concepto en animales modelo a finales de 2020 o principios de 2021. 

- ¿Que diría a quien piensa que si ya hay en marcha muchos proyectos de vacuna no habría que invertir en otra más?

- Le diría que hoy en día la ciencia avanza gracias a múltiples esfuerzos en paralelo, y que los hallazgos de un proyecto, sean positivos o negativos, sirven también para el resto. Los sistemas biológicos son extremadamente complejos y cuantos más grupos se hagan preguntas, más conocimiento se genera y se puede avanzar más rápido.  En un momento de tanta necesidad de desarrollar una vacuna por la Covid, cuanta más inteligencia, esfuerzo investigador y proyectos se pongan en marcha, más deprisa se avanzará hacia el objetivo.

- ¿A qué han destinado el dinero recaudado hasta ahora en el proyecto de vacuna de la UAB?

- De momento, las aportaciones individuales que se están realizando en la campaña de mecenazgo de la UAB todavía están en fase de recogida y se utilizarán en las fases más costosas del proyecto, como por ejemplo las pruebas en animales, que requieren niveles de bioseguridad elevados. Esto nos será de gran ayuda.

- ¿Cuentan con otras fuentes de inversión, además de las aportaciones realizadas a título individual?

- Sí, y tanto, de hecho, desde que hemos empezado a trabajar, los recursos los hemos aportado desde los propios grupos de investigación involucrados en el proyecto, tanto en materiales y reactivos como en personal. Las aportaciones individuales obtenidas en la campaña son complementarias.

- ¿Qué diría a los gestores públicos, entidades o empresas para que les apoyaran para continuar trabajando en el desarrollo de su propuesta?

- Les diría que todos juntos tenemos una responsabilidad social para ayudar a acelerar la investigación en vacunas para la Covid-19. Les diría que tenemos que movilizarnos desde nuestras diferentes posiciones y que, en particular, tenemos un tejido de grupos de investigación muy bien preparado para hacer propuestas de valor en el campo de las vacunas y que ahora más que nunca es el momento de apoyarlos. Entre todos hemos de conseguir que la investigación en este campo tenga más recursos y capacidad para desarrollar productos que lleguen al final del camino y permitan mejorar la protección de la salud de nuestra gente.

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